Medicina para Viajero

Malaria

¿Qué es la malaria?

La malaria es una enfermedad causada por un parásito que se transmite de persona a persona a través de la picadura de un mosquito Anofeles infectado. Estos mosquitos están presente en los trópicos y subtrópicos en casi todos los países.

La malaria es la enfermedad más mortal de todas las enfermedades parasitarias tropicales. Después que los parásitos se introducen en el cuerpo a través de la picadura de un mosquito, desaparecen de la circulación sanguínea en una hora, y se juntan en el hígado. Después de varios días, las células rojas de la sangre (su sigla en inglés es RBC) infectadas salen del hígado e infectan a otras células rojas.

¿Cuáles son los diferentes tipos de parásitos de la malaria?

Existen cuatro especies de parásitos de la malaria que pueden infectar a los humanos y causar la enfermedad:

  • Plasmodium falciparum (o P. falciparum).
  • Plasmodium malariae (o P. malariae).
  • Plasmodium vivax (o P. vivax).
  • Plasmodium ovale (o P. ovale).

Generalmente, sólo la malaria por falciparum es potencialmente peligrosa para la vida. Los pacientes con malaria severa por falciparum podrían desarrollar insuficiencia de los riñones y del hígado, convulsiones y coma. Las infecciones con P. vivax y P. ovale podrían causar enfermedades menos graves, pero los parásitos pueden permanecer inactivos en el hígado durante meses, causando la reaparición de los síntomas meses, o incluso años, después.

¿Quién está en riesgo de contraer la malaria?

El riesgo de contraer la malaria depende de lo siguiente:

  • El destino del viajero.
  • La duración del viaje.
  • El lugar donde el viajero pasará los atardeceres y las noches. (Los mosquitos Anofeles pican más a menudo durante las horas nocturnas, desde el atardecer al amanecer).

¿Cuáles son los síntomas de la malaria?

Las fases tempranas de la malaria podrían ser similares a la gripa. A continuación, se enumeran los síntomas más comunes de la malaria. Sin embargo, cada individuo puede experimentar los síntomas de una forma diferente. Los síntomas pueden incluir los siguientes:

  • Fiebre.
  • Escalofríos.
  • Dolor de cabeza.
  • Dolor en los músculos.
  • Malestar general.
  • Náuseas.
  • Algunas veces vómitos, diarrea y tos.

Los síntomas de la malaria pueden parecerse a los de otras condiciones médicas. Siempre consulte a su médico para el diagnóstico.

¿Cómo se diagnostica la malaria?

Además de una historia médica y un examen físico completo, los procedimientos de diagnóstico para la malaria pueden incluir exámenes de sangre para descartar otras posibles infecciones.

¿Puede prevenirse la malaria?

A menudo la malaria puede prevenirse tomando los medicamentos antimalaria y siguiendo las medidas protectoras frente a las picaduras de los mosquitos.

  • Medicamentos
    Cuando planee viajar a una zona donde se da la malaria, hable con su médico mucho antes de iniciar su viaje. Los medicamentos para prevenir la malaria pueden ser recetados a los viajeros que vayan a zonas de la malaria, pero los viajeros de diferentes países podrían recibir diferentes recomendaciones, reflejando las diferencias en los protocolos de tratamiento así como también la disponibilidad de las medicinas en diferentes países. Los viajeros que visiten sólo zonas urbanas o rurales donde no exista riesgo de malaria puede que no necesiten los medicamentos preventivos, pero es necesario conocer el itinerario exacto para determinar el grado de protección que puede necesitar.

    De acuerdo con los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC), existen varios medicamentos recomendados para la prevención de la malaria en viajeros.  La determinación del mejor medicamento depende de varios factores, como su historial médico y la cantidad de tiempo antes de la fecha fijada para su partida.   Es necesario ajustarse estrictamente a las dosis y al programa recomendado del medicamento antimalárico para obtener una protección eficaz.
  • Protección de los mosquitos
    Sea consciente de que usted está en riesgo de contraer la malaria incluso con el uso de protección.

    Para evitar las picaduras de los mosquitos, los CDC recomiendan lo siguiente:

    • Aplique repelente para insectos sobre la piel expuesta. El repelente recomendado contiene del 20 al 35 por ciento de DEET.
    • Utilice ropa de manga larga y pantalones largos si está en lugares abiertos durante la noche.
    • Use una red para mosquitos (toldillo) sobre la cama si su habitación no tiene aire acondicionado o mosquiteras. Para protección adicional, trate la red para mosquitos con el insecticida permetrín.
    • Pulverice con un insecticida o repelente la ropa, ya que los mosquitos podrían picar a través de la ropa fina.
    • Pulverice su habitación con piretrín o un insecticida similar antes de acostarse.

    Nota: De acuerdo con los CDC, la vitamina B y los dispositivos de ultrasonidos no previenen las picaduras de los mosquitos.

Tratamiento de la malaria:

El tratamiento específico para la malaria será determinado por su médico basándose en lo siguiente:

  • Su estado general de salud y su historia médica.
  • Que tan avanzada está la condición.
  • Su tolerancia a determinados medicamentos, procedimientos o terapias.
  • Sus expectativas para la trayectoria de la condición.
  • Su opinión o preferencia.

Recomendaciones de los CDC para los viajeros:

  • Los viajeros que se enfermen con fiebre durante o después de su viaje a una zona con riesgo de malaria deberían recibir atención médica inmediata y deberían informar a sus médicos de su reciente historia de viaje. Ni el viajero, ni el médico deberían asumir que el viajero tiene la gripa o alguna otra enfermedad sin completar un examen de laboratorio para determinar si los síntomas son causados por la malaria.
  • Los síntomas de la malaria pueden desarrollarse tan pronto como a los 6 - 8 días después de haber sido picado por un mosquito infectado o tan tarde como varios meses después de regresar de una zona con riesgo de malaria, después de suspender el tratamiento con los medicamentos antimalaria. La malaria puede tratarse eficazmente en sus fases tempranas, pero un tratamiento tardío puede tener consecuencias graves.

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