Enfermedades Cardiovasculares

Electrocardiograma (ECG) / Examen de Esfuerzo/ Monitor Holter

¿Qué es un electrocardiograma?

Un electrocardiograma (llamado comúnmente EKG o ECG), es una medición de la actividad eléctrica del corazón. Colocando electrodos en lugares específicos del cuerpo (pecho, brazos y piernas), se puede obtener una representación gráfica, o trazado, de la actividad eléctrica. Los cambios en el trazado normal de un ECG pueden indicar una o más condiciones relacionadas con el corazón. Otras condiciones, que no son del corazón, también pueden causar cambios en el ECG.

Para entender mejor el ECG resulta útil entender el sistema de conducción eléctrica del corazón.

El sistema eléctrico del corazón:

El corazón es, explicado de forma sencilla, una bomba formada por tejido muscular. Como cualquier bomba, el corazón necesita una fuente de energía y oxígeno para poder funcionar. La acción de bombeo del corazón proviene de un sistema innato de conducción eléctrica.

¿Cómo late el corazón?

El impulso eléctrico se genera en el nódulo sinusal (también llamado nódulo sinoatrial o nódulo SA), que es una pequeña masa de tejido especializado localizada en el atrio derecho (la cavidad superior derecha) del corazón. El nódulo sinusal genera regularmente un impulso eléctrico (de 60 a 100 veces por minuto en condiciones normales). Ese estimulo eléctrico viaja a través de las vías de conducción (de forma parecida a como viaja la corriente eléctrica por los cables desde la central eléctrica hasta nuestras casas) y hace que las cavidades bajas del corazón se contraigan y bombeen la sangre hacia fuera. Los atrios derecho e izquierdo (las 2 cavidades superiores del corazón) son estimulados en primer lugar, y se contraen durante un breve período de tiempo antes de que lo hagan los ventrículos derecho e izquierdo (las 2 cavidades inferiores del corazón). El impulso eléctrico viaja desde el nódulo sinusal hasta el nódulo atrioventricular (su acrónimo en inglés es AV), donde se se retrasan los impulsos durante un breve instante, y después continúa por la vía de conducción a través del haz de His hacia los ventrículos. El haz de His se divide en la rama derecha y en la rama izquierda, para llevar el estímulo eléctrico a los dos ventrículos.

En condiciones normales, mientras el impulso eléctrico se mueve por el corazón, éste se contrae entre 60 y 100 veces por minuto. Cada contracción de los ventrículos representa un latido. Los atrios se contraen una fracción de segundo antes que los ventrículos, de esta manera la sangre que contienen se vacía en los ventrículos antes de que éstos se contraigan.

En determinadas condiciones, casi todo el tejido cardiaco es capaz de iniciar un latido, o de convertirse en el marcapasos. Una arritmia ocurre cuando:

  • El marcapasos natural del corazón produce una frecuencia o ritmo anormales.
  • La vía normal de conducción se interrumpe.
  • Otra parte del corazón asume el poder como marcapasos.

¿Qué significa un ECG ??

Casi todo el mundo sabe cómo es el trazado básico de un ECG. Pero, ¿qué significa?

  • La primera muesca pequeña en la parte superior del trazado de un ECG se denomina "onda P". La onda P indica que las aurículas (las dos cavidades superiores del corazón) son estimuladas en forma eléctrica para bombear la sangre hacia los ventrículos.
  • La siguiente parte del trazado es una corta sección hacia abajo que está conectada con una sección alta hacia arriba. Esta parte se llama el "complejo QRS". Esta parte indica que los ventrículos (las 2 cavidades inferiores del corazón) se están estimulado eléctricamente para bombear la sangre hacia fuera.
  • El segmento plano corto hacia arriba que sigue se llama el "segmento ST". El segmento ST indica la cantidad de tiempo que transcurre desde que acaba una contracción de los ventrículos hasta que empieza el período de reposo anterior.
  • La curva hacia arriba que sigue se llama la "onda T". La onda T indica el período de recuperación de los ventrículos.

Cuando su médico estudia su ECG, él o ella observa el tamaño y la longitud de cada parte del ECG. Las variaciones en el tamaño y la longitud de las distintas partes del trazado podrían ser significativas. El trazado de cada derivación en un ECG de 12 derivaciones será diferente, pero tendrá los mismos componentes básicos descritos más arriba. Cada derivación de las 12 derivaciones "mira" una parte específica del corazón, por lo que las variaciones en una derivación podrían indicar un problema en la parte del corazón asociada con esa derivación.

¿Para qué se hace un ECG?

Muchas condiciones de salud pueden causar cambios en el ECG. Dado que el ECG es un examen rápido, sencillo, no doloroso y relativamente barato, se puede utilizar como parte inicial de un examen para ayudar al médico a reducir las posibilidades en el proceso de diagnóstico. Los ECG también se hacen como exploraciones físicas de rutina para poder compararlos con ECG anteriores y determinar si una enfermedad oculta o no detectada puede causar los cambios en el ECG. Las condiciones que pueden causar cambios en el patrón del ECG pueden incluir, pero no se limitan a las siguientes:

  • Isquemia - disminución del flujo de sangre oxigenada a el corazón debido a la obstrucción de una arteria.
  • Ataque al corazón - también llamado infarto de miocardio; lesión del músculo cardiaco debida a un suministro insuficiente de sangre.
  • Trastornos de conducción - una disfunción del sistema de conducción eléctrica del corazón, que puede hacer que los latidos sean demasiado rápidos o demasiado lentos o que tengan una velocidad irregular.
  • Trastornos electrolíticos - un desequilibrio en los niveles de electrolitos, o sustancias químicas de la sangre, tales como el potasio, el magnesio o el calcio.
  • Pericarditis - una inflamación de la bolsa (revestimiento fino) que rodea al corazón.
  • Enfermedad valvular cardiaca - una o más de las cuatro válvulas del corazón está defectuosa o tiene una malformación congénita.
  • Dilatación cardiaca - una condición en la que el corazón es mucho más grande de lo normal; puede ser debida a diversos factores, como los trastornos de las válvulas, la presión alta de la sangre, la insuficiencia cardiaca congestiva, los trastornos de conducción, etc.
  • Traumatismos en el pecho - un traumatismo directo en el pecho, como cuando el conductor se golpea contra el volante en un accidente automovilístico.

NOTA: Esta lista se presenta como ejemplo. No pretende ser una lista completa de todas las condiciones que pueden causar cambios en el patrón de un ECG.

También se puede realizar un ECG por los siguientes motivos:

  • Para obtener un trazado basal (lo que se considera normal en una persona) de la función del corazón (durante un examen físico). Este trazado basal se puede utilizar después para compararlo con futuros ECG, para ver si se ha producido algún cambio.
  • Como parte de la preparación previa a algún procedimiento, como una operación, para asegurarse de que no existe ninguna condición cardiaca que pueda causar complicaciones durante o después del procedimiento.
  • Para vigilar el funcionamiento de un marcapasos implantado.
  • Para vigilar la eficacia de ciertos medicamentos para el corazón.
  • Para vigilar el estado del corazón después de un infarto o después de algún procedimiento relacionado con el corazón, como el cateterismo cardiaco, la cirugía cardiaca, los estudios electrofisiológicos, etc.

¿Cómo se hace un ECG?

Un ECG es uno de los procedimientos más rápidos y sencillos que se utilizan para evaluar el corazón. Un técnico de ECG, una enfermera o un médico le pondrán 10 electrodos diferentes (pequeños parches de plástico) en lugares específicos del pecho, los brazos y las piernas. Le colocarán seis electrodos en el pecho y un electrodo en cada brazo y en cada pierna. Los electrodos son autoadhesivos y se peguen a la piel. Tendrá que estar acostado o tendido en una camilla, y las derivaciones (cables) se conectarán a los electrodos. Es necesario que esté muy quieto y que no hable durante el ECG, ya que cualquier movimiento puede crear interferencias en el trazado. El técnico, la enfermera o el médico empezará a obtener el trazado, que durará sólo unos minutos. No notará nada durante el registro. Una vez que se haya obtenido un trazado claro, le quitarán los electrodos y las derivaciones y podrá seguir con sus actividades normales, a menos que su médico le indique lo contrario. Un ECG puede indicar la presencia de arritmias (ritmo anormal del corazón), de daños en el corazón causados por isquemia (falta de oxígeno en el músculo cardiaco) o infarto de miocardio (MI o ataque al corazón), problemas en una o más de las válvulas cardiacas u otros tipos de condiciones cardiacas.

Existen procedimientos de ECG que son más complicados que el ECG básico. Entre estos procedimientos se incluyen los siguientes:

  • ECG de ejercicio o examen de esfuerzo
    Se conecta al paciente a un aparato de ECG como describimos anteriormente. Sin embargo, en lugar de estar acostado, el paciente tiene que caminar en una cinta continua o pedalear en una bicicleta estática mientras se registra el ECG. Este examen se hace para evaluar los cambios en el ECG durante una situación de estrés como el ejercicio.
  • Electrocardiograma de Promediación de Señales
    Este procedimiento se hace de la misma forma que un ECG en reposo, excepto que la actividad eléctrica del corazón se registra durante un período de tiempo más largo, generalmente de 15 a 20 minutos. El ECG de promediación de señales se hace cuando se sospecha una arritmia que no se ve en un ECG de reposo, ya que las arritmias pueden ser transitorias de naturaleza y no verse durante el corto período de tiempo que dura un ECG en reposo.
  • Monitorización con Holter:
    Una monitorización con Holter es una grabación de ECG que se realiza durante 24 horas o más. Se pegan tres electrodos en el pecho del paciente y se conectan a un grabador de ECG portátil mediante cables de derivaciones. Durante este procedimiento, el paciente sigue con sus actividades cotidianas (excepto actividades como ducharse, nadar o cualquier otra cosa que pueda producir una sudoración excesiva que haga que los electrodos se aflojen o se caigan). Existen 2 tipos de monitorización con Holter:
    • Registro continuo - el ECG se graba continuamente durante todo el período que dure el examen.
    • Registro de eventos o grabador de captura - el ECG se graba sólo cuando el paciente siente los síntomas y aprieta el botón de grabación.

La monitorización con Holter se podría hacer cuando se sospecha una arritmia pero no aparece en el ECG de promediación de señales, ya que las arritmias pueden ser transitorias y no aparecer durante el corto período de grabación de un ECG en reposo o de un ECG de promediación de señales.

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